Капланкырский государственный заповедник создан 16 августа 1979 г. Он расположен на северо-западе Туркменистана, на территории Дашогузского велаята. Главная цель создания заповедника – охрана и восстановление численности устюртского горного барана, джейрана и медоеда. Название обусловлено обитанием здесь до 80-х годов ХХ в. гепарда (туркм.: гум гапланы), который, к сожалению, исчез из фауны нашей страны. Последняя информация о его встречах здесь была получена в 1973–1975 гг.

В настоящее время заповедник занимает территорию в 275,7 тыс. га, которая разделена на два участка – Капланкырский 53,4 тыс. га и Кулантакырский 222,3 тыс. га. Кроме того, на базе заповедника были созданы Сарыкамышский (1981г.; 541466 га) и Шасенемский (1983 г.; 109002 га) заказники общей площадью 650468 га. Задача первого – охрана птиц, обитающих в акватории оз. Сарыкамыш, сайгаков во время их зимовки, мест окота джейранов, а также реакклиматизация и размножение куланов. Цель деятельности Шасенемского заказника – охрана обитающих здесь копытных животных, в том числе кулана.

Своеобразие рельефа здесь обусловлено наличием равнинных, каменистых и наклонных участков кыра, обрывистых чинков, понижений, сухих русел, эоловых и других его форм.

Флора заповедника и его заказников насчитывает 400 видов. Более половины из них относятся к семействам маревых, крестоцветных, сложноцветных, злаков и бобовых. Растения этой заповедной территории характерны для полосы контакта северной и южной подзон пустынь. В основном это низкорослые кустарники и полукустарники, из которых обычными являются черный саксаул, кандым, биюргун. Из травянистых здесь встречаются лебеда, реже мятлик и другая разнообразная растительность. В обильные осадками годы Капланкыр густо покрывается различными эфемерами, кроме впадины Карашор, которая лишена растительности. В песках у берегов Сарыкамышского озера широко распространены смешанные саксаульники с осокой, а в понижениях между барханами чаще встречаются заросли черного саксаула.

Из редких растений здесь отмечены солянка хивинская (Salsola chiwensis), мягкоплодник критмолистный (Malacocarpus crithmifolius) и песчаная акация Эйхвальда (Ammodendron eichwaldii), которые занесены в Красную книгу Туркменистана (2011), первый внесен также в Красный список Международного Союза охраны природы (МСОП, 2000). В заповеднике ведутся работы по изучению и пересадке этих видов в оптимальные биотопы в природе, выращиванию их из семян в культурной зоне, нахождению новых мест произрастания.

Животный мир своеобразен и богат редкими и ценными видами. На территории заповедника и заказников, не считая рыб, обитают 280 видов позвоночных животных. Из них земноводные представлены 1 видом – зеленой жабой (Bufo viridis). Герпетофауна заповедника – это 21 вид рептилий (среднеазиатская черепаха, 13 видов ящериц и 7 змей), из которых 1 — круглоголовка-вертихвостка (Phrynocephalus guttatussalsalatus) занесены в Красную книгу Туркменистана, серый варан внесен в Списки CITES (1997), среднеазиатская черепаха и среднеазиатская кобра – в Красный список МСОП. Важно отметить, что до 2007 г. круглоголовка-вертихвостка не встречалась на территории заповедника. Место встречи ее сейчас – Капланкыр.

На территории заповедника и двух заказников (в том числе оз. Сарыкамыш) встречаются 213 видов птиц, из них 58 гнездятся в пустынных районах и около воды, остальные – пролетные, залетные и зимующие. В Красную книгу Туркменистана включены 23 вида: розовый (Pelecanus onocrotalus) и кудрявый (P.crispus) пеликаны, колпица (Platalea leucorodia), пискулька (Anser erythropus), савка (Oxyura leucocephara), белоглазая чернеть (Aythya nyroca), белый журавль или стерх (Grus leucogeranus), журавль-красавка (Anthropoides virgo), дрофа (Otis tarda), джек (Chlamidotis undulata), беркут (Aquila chrysaetos), балобан (Falco cherrug), скопа (Pandion haliaetus), змееяд (Circaetus gallicus), могильник (Aquila heliaca), стервятник (Neophron percnopterus), степная пустельга (Falco naumanni), степной лунь (Circus macrourus), степной орел (Aquila nipalensis), кречетка (Chettusia gregaria), обыкновенный фламинго (Phoenicopterus roseus), бегунок (Cursorius cursor), бурый голубь (Columba eversmanni)); в Красный список МСОП – 11, в Списки CITES – 13.

Млекопитающие заповедника представлены 45 видами и отличаются разнообразием грызунов – 19 видов; хищных – 11; насекомоядных – 4 вида, рукокрылых – 5, зайцеобразных – 1, копытных – 5. В Красную книгу Туркменистана внесены 10 редких и сокращающихся в численности и ареале видов, таких как: тушканчик Бобринского (Alactodipus bobrinskii), тушканчик Бландфорда (Jaculus blanfordi), медоед (Mellivora capensis), барханный кот (Felis margarita), манул (Felis manul), каракал (Felis caracal), кулан (Equus hemionus), джейран (Gazella subgutturosa), сайгак (Saiga tatarica), архар (Ovis vignei); в Красный список МСОП – 4, в Списки CITES – 4, в том числе: каракал, кулан, сайгак и горный баран (уриал). В суровые зимы, когда ухудшаются погодные и кормовые условия, сайгаки мигрируют из Казахстана на юг – в Северо-Западный Туркменистан.

Кулан считался исчезнувшим из фауны территории Дашогузского велаята и в 1983–1987 гг. из Бадхызского заповедника были привезены и выпущены в Сарыкамышскую низменность несколько особей этих животных. Они быстро акклиматизировались на своей былой родине, и в настоящее время стада куланов встречаются на территории вокруг оз. Зенгибаба, в Сарыкамышской низменности, у подножия Устюртского кыра, на такырах Едиховуза, Гулантакыра и Душеклидаша, а также вблизи колодца Машрыкаджи и селений Газанлы и Бент.

На протяжении всего года в заповеднике ведутся непрерывные наблюдения за природными процессами, осуществляются научные разработки по разведению и охране редких и исчезающих видов растений и животных. Цель этой работы – посредством разведения животных и птиц в неволе вернуть их в природу, постепенно приучая к ее условиям. В заповеднике в условиях вольера содержатся джейран, заяц, фазан, кеклик, лебедь и др. Также ведется кропотливая работа по изучению хищных и водно-болотных птиц. Результаты научных изысканий обсуждаются на конференциях, публикуются в периодической печати, на страницах книг.

Наряду с научной и охранной деятельностью сотрудники заповедника ведут активную пропагандистскую работу среди населения, выпускают буклеты и брошюры. Велико значение заповедника в деле сохранения богатства и красоты уникальной природы этого края для будущих поколений.